La pollution spatiale.

L’espace est de plus en plus encombré par des déchets et des satellites défectueux. Depuis le commencement de l’ère spatiale, quelque 8 950 satellites ont été mis en orbite par plus de 40 nations. D’après les estimations les plus récentes, environ 5 000 de ces satellites sont toujours en orbite, mais la plupart ont atteint la fin de leur durée de vie. Seuls environ 1 950 de ces satellites sont encore opérationnels, les autres étant devenus des débris spatiaux.

Les débris spatiaux sont problématiques !

On appelle  » débris spatiaux » toutes les pièces de satellites inutilisables, les composants de fusées et les débris de machines fabriquées par l’homme dans l’espace. À ce jour, la NASA a recensé 27 000 objets de ce type qui se déplacent sans but dans l’orbite de la Terre. Ces débris orbitaux peuvent se déplacer à une vitesse de 24 000 km/h. Par conséquent, n’importe quel morceau de ferraille en mouvement rapide peut à tout moment heurter et détruire un satellite fonctionnel ou une fusée de passage. 

En mars 2021, le 18e escadron de contrôle de l’espace (18SPCS), une unité de contrôle de l’espace sous l’égide de l’US Space Force, a confirmé qu’un petit débris nommé objet 48078 avait frappé le satellite chinois Yunhai 1-02. Selon l’astrophysicien Jonathan McDowell, l’objet 48078 était un vestige de Zenet-2, une fusée russe lancée en 1996. McDowell a ajouté que le « satellite Yunhai 1-02 s’est brisé » après la collision.

Toutefois, de telles collisions dues à des débris spatiaux sont encore rares. Avant le crash du Yunhai 1-02, la dernière collision signalée remontait à 2009. Le problème des débris spatiaux ne semble pas être un gros problème pour l’instant, mais s’il n’est pas traité correctement, il pourrait conduire à un chaos dans l’orbite de notre planète à l’avenir – un chaos qui sera extrêmement difficile à gérer.

Un problème mineur mais croissant

Avant 2010, une centaine de satellites seulement étaient lancés chaque année, mais en 2020, pour la première fois, plus de 1 000 satellites ont été envoyés dans l’espace. Les chiffres continuent d’augmenter en 2021 également car jusqu’à présent, 1400 nouveaux satellites ont déjà été placés en orbite cette année.

En outre, au début de l’exploration spatiale, seules quelques agences envoyaient des satellites dans l’espace, comme la NASA, Roscosmos et l’Agence spatiale européenne. Aujourd’hui, des acteurs privés actifs comme SpaceX et Blue Origin ont créé un boom dans l’industrie aérospatiale et lancent de plus en plus de satellites. Ces entreprises prévoient de lancer des méga-constellations (groupes de satellites qui couvrent une grande surface orbitale) en orbite terrestre pour fournir des services internet sans fil à large bande dans le monde entier, dans les années à venir – un projet passionnant qui ne manquera pas d’aider des millions de personnes dans le monde, mais qui pose également de nouvelles menaces au problème des déchets spatiaux.

Ces méga-constellations entraîneraient une augmentation sans précédent du nombre de satellites tournant autour de la Terre (un rapport suggère que l’orbite de la Terre pourrait compter 100 000 satellites d’ici 2030). Avec chaque lancement, la quantité de déchets spatiaux augmentera également, rendant l’orbite plus encombrée. En conséquence, les satellites existants et nouveaux devront effectuer davantage de manœuvres d’évitement des collisions.

Par conséquent, davantage de carburant et de ressources seront dépensés pour sauver les satellites des débris spatiaux. Tôt ou tard, avec l’augmentation du nombre de missions spatiales, la quantité croissante de débris spatiaux pourrait augmenter la fréquence des collisions dans l’espace et, au fil du temps, provoquer le syndrome de Kessler.

Le syndrome de Kessler

Si le problème des débris spatiaux continue à s’aggraver, une réaction en chaîne irréversible pourrait être déclenchée (syndrome de Kessler). Dans cette chaîne, les objets sont détruits en plus petits morceaux, qui entrent ensuite en collision avec d’autres objets et les détruisent. Des milliards de petits débris créeraient ainsi une sphère impénétrable autour de la Terre, impossible à traverser pour les humains. Bien qu’il puisse y avoir des espaces au sein de cette sphère de débris, le risque que ces débris entrent en collision avec des vaisseaux voyageant à 11 000 km/h serait incroyablement élevé, rendant chaque mission périlleuse.

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